安徽省怀宁县人,中共党员,中国科学院院士。1945年毕业于西南联合大学物理系,后在北京大学任教。1948年10月赴美国普渡大学物理系留学。1950年获物理学博士学位,同年回国。1958年从中国科学院近代物理研究所调入第二机械工业部第九研究所(中物院前身),领导核武器的理论设计。历任理论部主任、副院长、院长,国防科工委科技委副主任,核工业部科技委副主任等职。曾任中共第十二届中央委员会委员。 邓稼先是中国核武器研制与发展的主要组织者、领导者之一。从原子弹、氢弹原理的突破和试验成功及其武器化,到新一代核武器的重大原理突破和研制试验,均做出了重大贡献。

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1958年8月邓稼先调入第二机械工业部九局(中物院前身)任理论部主任,从此隐姓埋名,开始了长达28年研制核武器的秘密历程,将毕生融入民族强盛的事业之中。在他逝世前一个多月,中央军委决定对其解密,1986年6月24日,《人民日报》、《解放军报》同时刊登题为《"两弹"元勋邓稼先》的专题文章,首次公开宣告了邓稼先与原子弹、氢弹的关系,邓稼先"两弹元勋"的称谓也正出自此处。